Exemple d'une étoile blanche naine

Les étoiles naines blanches sont souvent repérées au milieu des nébuleuses planétaires.

Certaines étoiles deviennent des naines blanches près des extrémités de leur vie. Une étoile dans cette phase de son existence est superdense; il peut avoir la masse du soleil mais être aussi grand que la Terre. Une des premières étoiles naines blanches jamais observées est le compagnon de Sirius, dans la constellation du Canis Major. Les deux étoiles, qui forment un système binaire, sont connues sous le nom de Sirius A et Sirius B.

Formation

Au cours de sa vie, une √©toile comme le soleil finit par br√Ľler tout son combustible nucl√©aire, et comme il le fait, la force de gravit√© l'am√®ne √† s'effondrer. En m√™me temps, ses couches externes se dilatent et l'√©toile devient un g√©ant rouge. La temp√©rature au cŇďur d'une √©toile √† ce stade reste √©lev√©e, et le noyau devient superdense car la gravit√© continue de le comprimer et les processus nucl√©aires commencent √† convertir l'h√©lium en √©l√©ments carbon√©s et plus lourds. La couche externe du g√©ant rouge se d√©veloppe finalement dans une n√©buleuse plan√©taire, laissant derri√®re lui le noyau chaud et dense, qui est une √©toile naine blanche.

Caractéristiques

Au moment o√Ļ un g√©ant rouge est devenu une naine blanche, la fusion a cess√©, et l'√©toile n'a pas assez d'√©nergie pour contrer la force de la gravit√©. Par cons√©quent, la mati√®re devient si comprim√©e que tous les niveaux d'√©nergie sont remplis d'√©lectrons, et les principes de la m√©canique quantique l'emp√™chent de r√©tr√©cir davantage. √Ä cause de ce processus, il y a une limite √† la masse de la naine blanche: 1,4 fois la masse du soleil. La gravit√© de surface est 100 000 fois sup√©rieure √† ce qu'elle est sur Terre, et l'atmosph√®re, qui est principalement compos√©e de gaz l√©gers tels que l'hydrog√®ne et l'h√©lium, est tir√©e tr√®s pr√®s de la surface.

Sirius B

L'astronome et mathématicien Friedrich Bessel a émis l'hypothèse de l'existence de Sirius B en 1844, sur la base des observations de Sirius A. L'astronome Alvan Clark a été le premier à le voir en 1862. L'observation est difficile car il est plus proche de Sirius est au soleil, et il est 8 200 plus faible que le Sirius A. Avec un diamètre de seulement 0,008 celui du soleil, il est encore plus petit que la Terre, mais sa masse est de 97,8% à 103,4% de celle du soleil. Il est si dense que 1 pouce cube de son matériel pèserait 13,6 tonnes métriques (15 tonnes) sur Terre.

La nébuleuse de l'hélice

Quand un g√©ant rouge br√Ľle, ce qui reste de son combustible et le noyau continue √† r√©tr√©cir, son champ gravitationnel devient trop faible pour contenir les couches de gaz ext√©rieures, et ils commencent √† d√©river, formant ce que les astronomes appellent une n√©buleuse plan√©taire. Un exemple est la pittoresque Nebula Helix, connue populairement comme l'Oeil de Dieu, situ√© dans la constellation du Verseau. La naine blanche au centre de la n√©buleuse continue d'√©mettre de grandes quantit√©s de rayons ultraviolets qui chauffent les gaz de la n√©buleuse et lui donnent ses couleurs caract√©ristiques.

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